Primeira imagem de um buraco negro gera grande esforço global

Astrônomos do mundo todo estão nesse momento, concentrados para captar a primeira imagem de um buraco negro supermassivo localizado no centro da Via Láctea. Para estas observações foram combinados os mais poderosos telescópios de rádio do planeta, incluindo ALMA.

Exatamente no centro da nossa galáxia, 27.000 anos-luz do sistema solar, um buraco negro supermassivo conhecido como Sagitário A *, um monstro cósmico real, cujas quantidades em massa esconde em quatro milhões de vezes a massa do nosso Sol. Seu campo gravitacional é tão intenso que nem mesmo a luz escapa de sua atração.

Mas é também graças a este intenso campo gravitacional que, ao determinar as órbitas das estrelas ao seu redor, foi possível confirmar a sua existência e estimar algumas das suas características, tais como a sua massa enorme. Sabemos também que esse buraco negro tem mais de 15 milhões de quilômetros de diâmetro e gira a uma velocidade vertiginosa perto da velocidade da luz.

No centro do buraco negro, a matéria cai para um ponto chamado singularidade. A superfície ao redor dessa singularidade, onde a energia e matéria não pode escapar à gravidade do buraco negro, ou seja, o ponto que não tem retorno, é chamado de horizonte de eventos. Embora o próprio buraco negro seja escuro, o plasma quente em torno deste horizonte pode formar um disco de acreção de jatos que podem ser emitidos fótons, devido à gravidade, transportando trajetórias curvas.

Então, se nós podermos observar em detalhes o ambiente de um buraco negro, poderíamos ver um anel brilhante em torno de um tipo de sombra mais ou menos circular. Por ele ser escondido por densas nuvens de poeira e gás, os telescópios ópticos não podem adentrar à região central de um buraco negro. Mas os telescópios estão observando os comprimentos de onda mais curto que pode penetrar através das nuvens.

Por anos, os astrônomos vêm tentando desenvolver um plano para a obtenção de imagens de um buraco negro, mas só recentemente conseguiram obter uma capacidade tecnológica que é essencial para alcançar este objetivo ambicioso. Os mais poderosos telescópios de rádio no mundo inteiro uniram forças em dois grandes projetos de colaboração internacional para criar duas redes sem precedentes e com extrema capacidades de observação.

A primeira rede de telescópio foi chamada de horizonte de eventos “Horizon Telescope Evento – EHT” e opera em comprimentos de onda próximos do milímetro, enquanto a onda milimétrica “Global Interferometer” (Global matriz mm-VLBI, GMVA) trabalha com comprimentos de onda de cerca de 3 milímetros, os radiotelescópios dessas redes são distribuídos ao redor do globo.

Cada um dos sinais de rede de diferentes telescópios de rádio, são combinados por uma técnica conhecida como interferometria muito longo da linha de base (VLBI). Assim, cada rede atua como um telescópio imaginário que tem o tamanho do planeta Terra. Isto atinge um nível de resolução (nitidez de observações) muito maior do que qualquer telescópio pode oferecer e trabalhar sozinho. O poder de resolução, assim, torna-se 2.000 vezes maior do que o Telescópio Espacial Hubble.